[디지털데일리 양원모 기자] 핵무기를 운용하며 전 세계 어느 곳이든 비밀리에 타격할 수 있는 세계 최초의 '디지털 폭격기'이자 차세대 스텔스 전략 폭격기인 'B-21 레이더'(B-21 Raider)가 드디어 베일을 벗었다. 

B-21은 미국이 중국 핵전력에 대응하기 위해 1조 달러(약 1300조원) 규모의 핵 억제력 개편 작업에서 첫선을 보인 무기다. 또 1989년 첫 비행을 한 B-2 스피릿 폭격기 이후 30여년 만에 등장한 미군의 기밀 폭격기이기도 하다. 

미 공군은 2일(현지 시각) 캘리포니아주 팜데일의 노스럽그루먼 공장에서 새 스텔스 전략 폭격기를 공개했다. 

로이드 오스틴 국방부 장관은 "B-21은 전략 폭격기의 독창성과 혁신 면에서 지속적인 (미국 전력) 우위를 보여주는 증거"라며 "다른 어떤 폭격기도 B-21에 필적할 수 없다"고 밝혔다.

B-21 별칭인 '레이더(Raider)'는 2차 대전 중이던 1942년 4월 18일 일본 본토를 폭격한 '둘리틀 특공대'(Doolittle Raiders)에서 따 왔다. 

공개 행사는 B-52 스트래토포트리스, B-1B 랜서, B-2 스피릿의 비행으로 시작했다. 비행이 끝난 뒤 격납고 문이 열리면서 B-21이 위용을 드러냈다. 다만 적국 감시 위성을 의식한 듯 기체 일부만 노출했고, 추진 시스템과 센서가 장착된 나머지 부분은 격납고 아래로 숨겼다.

B-21은 클라우드 컴퓨팅과 최신 데이터·센서 통합 기술을 적용, 새로 발견된 목표물에도 자동으로 즉각 반응할 수 있다. 무인 조종도 가능하다. 무기 운용 체제에는 '개방형 시스템 아키텍처'가 적용됐다. 온라인 업데이트로 미래 신무기도 언제든지 장착할 수 있게끔 진화형으로 설계됐다.

폭격기를 만든 노스롭그루먼의 캐시 워든 최고 경영자(CEO)는 "B-21은 B-2와 비교해 내부 운용 방식이 극도로 진보했다"며 "B-21 소프트웨어에 내장할 수 있는 컴퓨팅 능력 측면에서 기술력이 매우 많이 진화했다"고 설명했다.

그는 "B-21 탐지를 어렵게 하는 코팅 작업에 새로운 첨단 재료가 사용되는 등 지난 50년간의 기술 발전이 B-21에 반영됐다"며 "가장 정교한 방공 시스템조차 하늘에서 B-21을 탐지하는 데 어려움을 겪을 것"이라고 강조했다.

B-21은 스텔스 기능을 최대한 살리기 위해 B-2와 마찬가지로 가오리와 비슷한 형상으로 제작됐다. B-2가 작은 새 수준으로 레이더에 잡힌다면, B-21은 골프공 크기에 불과한 것으로 알려졌다.

전문가들은 B-21이 전자전 면에서도 가짜 신호로 적의 레이더에 엉뚱한 위치를 인식시키거나 다른 물체로 위장하는 기능을 갖췄을 것으로 예상하고 있다.

미군은 B-21 100대를 제작, 운용한다는 계획이다. 오스틴 장관은 전략적 환경에 적합한 숫자로 B-21 폭격기 부대를 구성하겠다고 했다. 실전 배치 시기는 발표되지 않았으나 2026∼2027년이 될 것으로 보인다. 

B-21은 대북 억제 전략 자산으로 활약하던 B-1B, B-52H 등의 역할도 대체할 것으로 보인다.

노스롭그루먼은 B-21이 "동맹 및 파트너국들을 안심시킬 것"이라며 미국의 확장 억제 수단으로 활용될 B-21의 모습을 시사했다.

블룸버그 통신은 미 공군의 추정 자료를 인용해 앞으로 30년에 걸쳐 B-21 폭격기를 개발·구매·운용하는 데 최소 2030억달러(약 264조 3000억원)가 들어간다고 보도했다. 올해 물가 인상률을 고려해 미군이 추산한 폭격기의 1대당 제작 가격은 6억 9200만달러(약 8190억원)다.

현재 미국은 전략 폭격기를 비롯해 대륙 간 탄도 미사일(ICBM)과 핵 잠수함 등 3대 핵전력 현대화 작업을 진행하고 있다. 


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